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和歌山電鐵貴志站「貓站長」小玉

在這個小鎮的車站,每天清早迎接居民出發上班的站長不是人類,而是戴上站長帽子的三色貓小玉⋯⋯

日本路面電車向來是燙手山芋。日本受少子化問題困擾,偏遠地區的人口密度日漸減少,於是小型鐵道公司的經營狀況也愈趨困難。他們經營的地區鐵路公司「和歌山電鐵」,其實只是一間剛創立的小型企業,母公司「岡山電氣軌道」也只有經營市內電車、巴士路線的經驗。2006年4月,他們剛從大型企業「南海電氣鐵道」接手了來往和歌山地區的「貴志川線」,那是一條主要服務居民的路線,乘客疏疏落落,談不上有遊客,也談不上有賺頭。明顯地,他們接手了別人不想要的燙手山芋。

這時的貴志川線,已是面臨破產的境地。為了節省資源,甫一接手營運他們便決定在路總總站貴志站取消車站站長一職,並委任車站旁邊的小山商店店長兼任車站站長。後來,他們發現小山商店的店長會在店內飼養流浪貓,既然如此,那就一不做二不休,乾脆將小山商店收養的流浪貓委任為貴志站的站長吧⋯⋯

這就是是三色貓「小玉」(たま)任職為貓站長的契機。小玉每天的工作,是戴著站長帽子招呼搭乘貴志川線的乘客。至於站長薪酬?就是免費貓糧。小玉很快就成為了全日本的話題,她為貴志川線帶來人潮,甚至出現大量與小玉有關的周邊商品。和歌山電鐵更為小玉增設主題列車,在小玉電車上,足足畫上了101隻小玉,後來,連貴志站也配合小玉,增建了貓耳和貓眼。

在小玉擔任貴志站站長的2007至2015年期間,有統計指出她和她同為三色貓的夥伴、站長學徒「二代玉」(ニタマ)對和歌山地區帶來超過十億日圓的經濟貢獻,成功振興了當地的觀光產業和大眾運輸系統。2015年,小玉以對於貓而言是非常高齡的16歲離世後,和歌山電鐵將小玉追封為「永久名譽站長」,並將她視為電鐵的守護神。他們更為小玉興建「小玉神社」,讓她可以永遠留在貴志站內迎接來自世界各地的其他遊客。而站長一職,則由過去擔任學徒的二代玉接替,繼續為搭乘貴志川線的乘客服務。

想不到一隻小花貓,竟能拯救整個地區的經濟。困境有時會令人絕望,但也是因為困境所激發的創意,才讓三色貓小玉成為了貓站長,也讓遠渡重洋來訪和歌山貴志站的遊人得到了不會轉易忘記的珍貴回憶。

Storyteller:ZtoryTeller Team 

Illustrator:caxtoncax

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